• Sunday April 21,2019

Cassini's Closing Act

Der Orbiter und der angeschlossene Huygens-Lander landeten 2004 in den Orbit von Saturn.

NASA / JPL-Caltech

Cassini läuft das Gas aus.

Bevor die Missionsmanager die Kontrolle verlieren, haben sie das Raumfahrzeug auf einem Kurs ohne Rückkehr in die Atmosphäre von Saturn gelenkt, wo es am 15. September gegen 3:45 Uhr PDT abbrennen soll. Der Umzug ist vorsorglich. Ein totes Raumschiff, das Mikroben trägt, könnte eisigen Enceladus kontaminieren, ein Mond, den Cassini uns gezeigt hat, hat einen salzigen Ozean und das Potenzial für Leben. Stattdessen wird die Reibung durch den atmosphärischen Hochgeschwindigkeitseintrag Cassini zerstören.

Die NASA startete am 15. Oktober 1997 Cassini von Cape Canaveral aus, und fast sieben Jahre später rutschte sie in die Umlaufbahn von Saturn. Das Roboter-Raumschiff erwies sich als so robust, dass die NASA die Mission zweimal verlängerte.

Mit seinen beiden 1-Megapixel-Kameras, die in den frühen 90ern gebaut wurden, wurden Tausende von Bildern aufgenommen. Auf dem Weg entdeckte Cassini sieben Monde und brach die Huygens-Sonde auf Titan ab, den einzigen bekannten Mond mit einer dicken Atmosphäre. Die vielleicht aufregendste Entdeckung war jedoch der Nachweis organischer Verbindungen im Salzwasser, der unter Enceladus 'eisiger Hülle schwappte.

Nun wird der letzte Abschnitt der Mission, den die NASA als "Grand Finale" bezeichnet, über Saturns geheimnisvolles polares Sechseck hinweg in eine Reihe von gewagten Tauchgängen zwischen Planeten und Ringen geschleudert. An diesem letzten Tag im September wird sich das Team im Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Kalifornien, verabschieden, um sich zu verabschieden. Darunter befindet sich auch Linda Spilker, die Leiterin des Wissenschaftsteams von Cassini. Sie ist seit fast 30 Jahren im Team - oder nur einem Saturn-Orbit, sagt sie.

"Wenn das Signal verstummt, gibt es einen Moment der Stille, dann Applaus und Tränen", sagt Spilker voraus. "Wir werden sie vermissen."

Hexagon Puzzle

Cassini brachte Saturns geheimnisvollen sechseckförmigen Polarjetstrom, der hier aus 2 Millionen Kilometern Entfernung gezeigt wird, mit neuen Details. Die Forscher erstellten ähnliche Formen in Computermodellen und folgerten, dass die ungewöhnlichen Wolkenmuster durch atmosphärische Störungen verursacht wurden.

NASA / JPL-Caltech

Nordbelichtung

Dieses in nahem Infrarotlicht aufgenommene Falschfarbenbild zeigt das wütende Auge des 1.200 Meilen breiten Sturms am Nordpol des Saturn. Rot zeigt niedrigere Wolken; die grünen sind höher.

NASA / JPL-Caltech

Tiger Stripes

Unter der eisigen Oberfläche von Saturns Mond Enceladus schießt ein flüssiger Ozean Wasserfahnen durch die Risse. Cassini hat auch organische Verbindungen und potenziell lebensspendende hydrothermale Öffnungen entdeckt.

NASA / JPL-Caltech / Michael Benson / Kinetikon Bilder

Schwerkraft Wake

Nur 5 Meilen breit schlägt Saturns ringumschwebter Mond Daphnis Teilchenwellen im A-Ring auf.

NASA / JPL-Caltech

Grand Finale Portrait

Hier zeigt der Ringplanet eine von der Erde nie sichtbare Seite. Cassini machte am 13. April 2017 96 Fotos mit Hintergrundbeleuchtung für dieses Mosaik. Da die Sonne durch die Ringe scheint, leuchten die dünnsten Stellen am hellsten und die dickeren Ringe sind dunkel.

NASA / JPL-Calthech / Ian Regan

Den Walnussmond knacken

Cassini-Nahaufnahmen fanden eine 900 Meilen lange Gebirgskette, die bis zu 12 Meilen hoch ist und Iapetus umgibt. Einige Forscher sagen, die Rotation des Mondes habe den Grat verursacht; andere beschuldigen eine kollabierende Trümmerscheibe, was darauf hindeutet, dass ein ringförmiger Mond einmal den ringförmigen Planeten umkreist.

ESA / NASA / Universität von Arizona (Titan)

Methan Lakeshore

Als die Huygens-Sonde auf Titan abrutschte, enthüllte sie die Ufer eines flüssigen Methanmeeres sowie geologisch aktive Berge und Kanäle.

NASA / JPL-Caltech

Viele Monde

Saturn hatte 18 bekannte Monde, als Cassini startete. Die letzte Summe ist 62 - sieben von Cassini gefunden. Diese Ansicht zeigt (von links) Pandora und Prometheus - Monde, die den F - Ring hüten - und Epimetheus. Jeder ist weniger als 70 Meilen breit.

NASA / JPL-Caltech


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