• Wednesday July 17,2019

Der Tag, an dem alles starb

Anonim

Geologe Luann Becker argumentiert, dass vor 250 Millionen Jahren ein sechs Meilen breiter Asteroid vor der australischen Küste in den Meeresboden stürzte. Sie glaubt, dass die Auswirkungen der Auswirkungen das größte der fünf bekannten Massensterben ausgelöst haben.

Illustration von Mondolithic Studio

Eine der kühnsten Behauptungen, die jemals in der wissenschaftlichen Literatur veröffentlicht wurden, begann mit einer einzigen bescheidenen Beobachtung. In den späten 70er Jahren fanden der Geologe Walter Alvarez von der University of California in Berkeley und sein Vater Luis, ein Nobelpreis-Physiker, ein ungewöhnliches chemisches Signal in einer alten Schicht aus italienischem Ton. Der Ton wurde mit Iridium angereichert, einem seltenen Metall, das hauptsächlich aus Meteoriten, interplanetarem Staub und anderen kosmischen Trümmern stammt. Die Iridiumspitze erschien in 65 Millionen Jahre alten Sedimenten an der sogenannten KT-Grenze zwischen der Kreide- und der Tertiärzeit. Es fiel mit dem Ableben der Dinosaurier zusammen.


Verunreinigungen durch lokale Quellen oder eine Störung in der Iridium-Zählmaschine hätten den Befund erklären können. Die Alvarezes fanden jedoch eine noch größere Spitze in einer anderen Kreide-Tertiär-Lagerstätte in Dänemark. Ihre 1980 veröffentlichte Interpretation war ketzerisch.

Der Ton an der KT-Grenze war hoch in Iridium, sagten sie, weil er aus Asche und Staub eines sechs Meilen breiten Asteroiden bestand, der mit der Energie von ...

100 Millionen Megatonnen TNT. Der Aufprall tötete sofort jedes Lebewesen im Umkreis von Hunderten von Meilen. Die Tiere, die nicht mit Dämpfen verbrannt oder vergast wurden, erstarrten oder verhungerten kurz darauf, als der durch den Aufprall aufgewirbelte Staub die Sonne für mehr als ein Jahr auslöschte und das Pflanzenleben auf der ganzen Welt tötete. Dinosaurier waren nur die auffälligsten Opfer einer epischen Katastrophe, bei der die Hälfte aller Arten auf der Erde ausgerottet wurde.

"Ihre Idee wurde von den meisten Geologen und Paläontologen durch Spott und Spott erfüllt", erinnert sich der Paläontologe Michael Benton von der University of Bristol in einem kürzlich erschienenen Buch. Es dauerte ein weiteres Jahrzehnt der Sammlung von Beweisen, einschließlich der Dokumentation eines Einschlagskraters vor der Halbinsel Yucatán, bis die Aufpralltheorie akzeptiert wurde, um sich durchzusetzen. Jetzt wird "Außerirdische Ursache für das Kreide-Tertiär-Aussterben" betrachtet. . . eine der einflussreichsten Publikationen der Geowissenschaften im zwanzigsten Jahrhundert “, schreibt Benton in" When Life Nearly Stied ": Die größte Massenvernichtung aller Zeiten .

Das Buch handelt jedoch nicht von den Auswirkungen der Kreide-Tertiärs. Und der Tod der Dinosaurier war nicht das größte Massensterben aller Zeiten. Dieser Superlativ gehört zu einer schwereren Krise an der PT-Grenze zwischen Perm und Trias. Fossile Aufzeichnungen zeigen, dass vor rund 250 Millionen Jahren 90 Prozent der Arten auf der Erde in einem abrupten Ereignis, das die ganze Welt umspannte, ausgelöscht wurden. Das Aussterben fand ein paar hundert Millionen Jahre vor dem Aussterben der Dinosaurier statt, weshalb ihre Ursachen ebenso wie die Sedimente tiefer begraben werden. Niemand hat es beinahe geschafft zu beweisen, was passiert ist.

Aber in den letzten fünf Jahren hat ein Wissenschaftler es gewagt, einen bekannten Schuldigen zu implizieren: einen Asteroid oder Kometen, der in Größe und Geschwindigkeit dem KT-Täter vergleichbar ist. Der Geologe Luann Becker von der University of California in Santa Barbara hat eine Reihe von Veröffentlichungen veröffentlicht, in denen er Felsen aus China, Japan und der Antarktis beschreibt, die subtile und manchmal unorthodoxe Anzeichen für einen Einfluss aufweisen, einschließlich extraterrestrischer Gase, die in mikroskopisch kleinen Kohlenstoffkäfigen eingeschlossen sind, und durch Schock verformte Mineralien Wellen Letztes Jahr brachte ihr Forschungsteam den Staatsstreich: Beweise für einen Einschlagkrater vor der nordwestlichen Küste Australiens, der sich unter zwei Meilen Sediment auf dem Meeresboden versteckt.

Wie die Alvarezes-Theorie wurde die Aussterbungsarbeit von Becker Perm mit Feindseligkeit begrüßt. Auf der Jahrestagung der American Geophysical Union (Dezember) im Dezember dieses Jahres wurde in der Zeitschrift Science ein wütender Austausch geführt. Die NASA hat eine Untersuchung eingeleitet, um die Behauptungen von Becker zu untersuchen, und einige Kollegen von Becker schätzen die Ergebnisse, die zu ihrer Interpretation passen, auf den zweiten Blick, auch wenn die Befunde ihre eigenen sind. Im Januar überarbeitete beispielsweise der Geologe Peter Ward von der University of Washington in Seattle seine frühere These, dass das Aussterben plötzlich eingetreten war, und dokumentierte neue Fossilfolgen, die auf ein längeres Absterben hindeuten. Der Geologe Greg Retallack von der University of Oregon in Eugene zieht Beweise für schlagzerstörte Mineralien an der PT-Grenze zurück, die er Ende der 1990er Jahre berichtete.

Verglichen mit diesen Forschern ist Becker jung und relativ unerfahren, aber sie kann nicht als Nebenfigur abgetan werden. Ihre akademischen Qualifikationen sind tadellos und sie veröffentlicht in der renommiertesten wissenschaftlichen Zeitschrift des Landes mit Experten aus hochkarätigen Universitäten als Mitautoren. Obwohl hochqualifizierte Wissenschaftler oft nicht einverstanden sind, sind einige Insider von der Hitze dieser speziellen Debatte verblüfft. Retallack glaubt immer noch, dass ein Auswirkungsszenario glaubwürdig ist. „Ich weiß nicht, warum die Leute Luann in den Müll werfen“, sagt er.

Es kann zwei Gründe geben: Sie ist falsch oder sie hat Recht. Wenn sie falsch liegt, sagen ihre Kritiker, zieht ihr Kreuzzug den Fokus von den Ermittlern, die andere, wahrscheinlichere Szenarien betrachten, wie den Ausbruch von Hunderten von Vulkanen im prähistorischen Sibirien. "All diese vermeintlichen Auswirkungen machen das Wasser durcheinander", murrt der Geophysiker Jay Melosh von der University of Arizona in Tucson.

Wenn sie recht hat, hat ein Neuankömmling, der die Perm-Auslöschung und seine „mutmaßlichen Auswirkungen“ studiert hat, paläontologische Stalwarts geschlagen, die jahrzehntelang das Rätsel um Massensterben gelöst haben. "Ich war überall auf der Welt auf der Suche nach schockierten Mineralien an der Grenze zum PT und habe überhaupt keine gefunden", sagt der Geologe Michael Rampino von der New York University.

Es ist der Einwand eines erfahrenen Wissenschaftlers, aber es könnte genauso leicht die Beschwerde eines Zweitplatzierten sein. Becker könnte eine so tiefgründige Entdeckung antreiben wie jede andere in der Geowissenschaft, oder sie könnte eine Karriere plündernde Schande vorwerfen. Je nachdem, wen Sie fragen, wurde die Ursache für das größte Aussterben aller Zeiten entweder endgültig identifiziert oder hoffnungslos verdunkelt.

Um die Aufregung um Beckers Behauptungen zu verstehen, ist es hilfreich zu wissen, dass Vorstellungen über das Aussterben von Perm lange Zeit Gegenstand wissenschaftlicher Launen waren. Schon vor zwei Jahrhunderten galt das Konzept des Aussterbens als skandalös. Die großen Denker des frühen 19. Jahrhunderts erkannten nur widerwillig an, dass die Fossilien von Mastodons, Mammuts und riesigen Bodenträgern, die im vorigen Jahrhundert gefunden wurden, keine lebenden Gegenstücke auf der Erde hatten. Dann stellten sie das Aussterben als allmähliches Ereignis dar. Der herausragende britische Geologe Charles Lyell behauptete, dass Iguanodons, Ichthyosaurier und Pterodactylos ein Comeback sein könnten, wenn gastfreundliche Lebensräume und Klimazonen zurückkehren. Lyell sprach sich auch gegen eine plötzliche, unterschiedslose Katastrophe in der Geschichte des Lebens aus. Er bezeichnete solche Katastrophen als verschmutzte Voodoo-Wissenschaft.

Die Geologen, die in den 1840er Jahren die Fossilmerkmale des Perm definiert haben, müssen Lyells Opprobrium befürchtet haben, denn am Ende dieser Zeitspanne hatten sie die Zeichen des Massenaussterbens nicht erwähnt. Es scheint unwahrscheinlich, dass sie es einfach übersehen haben. Durch das Aussterben der Perms wurden die Ökosysteme, die heute auf der Erde so komplex sind, ausgelöscht. An Land starben zehn Fuß lange Reptilien mit Säbelzahn, und grasende, wurzelnartige und insektenfressende Eidechsen verschwanden zusammen mit den Pflanzen und Käfern, die sie aßen. Im Ozean wurden Riffe voller Leben zu nackten Skeletten. Der Permianer hat sogar den niedrigen Trilobiten besiegt - vielleicht die eine prominente Spezies der Predinosaurier-Ära.

Selbst als die Geologen schließlich dieses Verschwinden im Fossilienbestand anerkannten, entschieden sie, dass der Perm-Absterben während der Gründerzeit zwar gründlich war. Die besten Schätzungen hatten etwa 10 Millionen Jahre gedauert, was nicht furchtbar katastrophal wirkt. In 10 Millionen Jahren kann viel schief gehen. Das Klima kann zu heiß oder zu kalt werden; der Meeresspiegel kann steigen oder fallen; Die Sauerstoffmenge im Ozean oder in der Atmosphäre kann sich ändern. Die meisten Pflanzen und Tiere reagieren äußerst empfindlich auf solche Verschiebungen, und viele können sich möglicherweise nicht anpassen. Aber sie würden im Laufe der Jahrtausende nach und nach aussterben, in einem so stattlichen Tempo, dass ein hypothetischer Mensch kaum etwas bemerken würde.

So setzte sich Lyells Gradualismus fort, und katastrophale Veränderungen blieben für den größten Teil des 20. Jahrhunderts tabu. Das war ein Grund, warum die Alvarezes-KT-Impakttheorie selbst 1980 so radikal schien. Sie ruft die Art von Deus ex machina hervor, die Lyell herabgesetzt hatte, und beschwor unwahrscheinliche Bilder der augenblicklichen Apokalypse.

Aber ausnahmsweise erwies sich auch eine Idee, die in der Boulevardpresse gut spielt, als wahr. Von diesem Beispiel ermutigt, begannen die Geologen, andere Szenen des Gemetzels in Felsbeeten auf der ganzen Welt erneut zu besuchen. Zusätzlich zu den Absterben von Kreide und Perm hatten sie in den letzten 500 Millionen Jahren drei weitere Massensterben festgestellt (ein Absterben gilt als Massensterben, wenn 50 Prozent oder mehr aller Arten aus dem Fossilienbestand ausgerottet werden ). Einige Spezialisten konnten nicht anders als zu hoffen, dass ein einziger unkomplizierter Grund alle fünf großen Aussterben der Erde erklären könnte. "Vor ein paar Jahren dachten wir uns, dass sie vielleicht alle Auswirkungen haben", sagt Rampino. Das Pendel, das Charles Lyell zu einer Seite gezogen hatte, schwang zur selben Seite zurück. Für einige Jahre blieb es dort. Die Katastrophe wurde der letzte Schrei.

Mit dem Paradigmenwechsel gaben die Geologen zu, dass sie nicht nachweisen konnten, dass die Perm-Auslöschung doch allmählich war. Beweise für das Gegenteil tauchten auf. In den frühen 1990er Jahren untersuchten Geologen einen Felsabschnitt in China, in dem die kritischen Fossilien der PT-Grenze mit aschigen Vulkanschichten verschachtelt waren, die für die Isotopdatierung geeignet waren. Diese gelungene Stratigraphie, die als Meishan-Abschnitt bezeichnet wurde, ermöglichte es den Forschern - zusammen mit den Fortschritten bei radiometrischen Methoden -, das Aussterben besser als jemals zuvor zu bestimmen. Eine chinesische und amerikanische Gruppe, die vom Geochronologen Sam Bowring vom MIT geleitet wurde, hatte 1998 den Zeitpunkt des Aussterbens von Perm auf 251 Millionen Jahre festgelegt. Eine CO2-Unterschrift im Abschnitt Meishan deutete an, dass die Katastrophe höchstens 165.000 Jahre gedauert hatte. Mit anderen Worten, es war zwei Größenordnungen schneller als die Schätzung des Schulbuchs von 10 Millionen Jahren.

Mit der neuen Zeitlinie bewaffnet, begannen Fossilienexperten zu wiegen. Bei einer Erhebung unter 333 Meerestieren in der Meishan-Abteilung im Jahr 2000 zeigte der Paläobiologe Doug Erwin vom National Museum of Natural History in Washington, dass das Aussterben in den Ozeanen abrupt stattfand. Im selben Jahr dokumentierte Peter Ward das plötzliche Absterben der Vegetation an Land im heutigen Südafrika. Die Beweise zogen sich zusammen, und die Zahlen schnitten nach unten ab. Die Dauer des Perm-Aussterbens dauerte von Hunderttausenden von Jahren über Zehntausende bis zu Tausenden. Obwohl sie die Zeit in Tagen, Wochen oder Monaten nicht auflösen konnten, kamen viele Experten zu der Überzeugung, dass die ganze verderbliche permianische Assemblage - Flora, Fauna und Foraminiferen - über Nacht gekauft haben könnte. Der abrupte Untergang ließ ein Wirkungsszenario noch plausibler erscheinen. Dann kam Luann Becker mit.

1991 arbeitete Becker an ihrer Promotion. in der Scripps Institution of Oceanography im kalifornischen La Jolla, als ihr Berater, Jeffrey Bada, ihr einen Artikel über die Entdeckung einer neuen Form eines Kohlenstoffmoleküls zeigte, das als Fullerene bezeichnet wird. Fullerene sind hohle, geschlossene Gitter, die wie nanoskalige Fußbälle oder geodätische Kuppeln geformt sind (sie werden auch Buckyballs genannt, nach Buckminster Fuller, dem Erfinder der Kuppel). Sie wurden zuerst 1985 im Labor synthetisiert, aber einige Wissenschaftler meinten, sie könnten auch im Weltraum, in den Ofen der Sterne, hergestellt werden.

Wenn Fullerene Sternenstaub sind, so Bada, könnten sie zu den kosmischen Trümmern gehören, die seit der Geburt des Planeten mehr oder weniger ständig auf die Erde gefallen sind. Die größten Nutzlasten würden natürlich über Meteoriten ankommen. Aber würden sie eine Wirkung überleben? Becker, der ein Umweltgeologe sein wollte, wurde von Badas Begeisterung mitgerissen. Die beiden beschlossen, in der Nähe bekannter Einschlagskrater nach Fullerenen zu suchen. Sie fanden sie bald 1993 an einem Aufprallstandort in Kanada, der fast zwei Milliarden Jahre alt war. Die molekularen Käfige am sogenannten Sudbury-Standort könnten auf der Erde durch die intensive Hitze und den Druck des Aufpralls oder bei einem gewöhnlichen Waldbrand geschmiedet worden sein. In ihren hohlen Zentren hielten die Fullerene gefangenes Heliumgas mit einer unheimlichen Zusammensetzung, die sich von einigen Meteoriten und interplanetarem Staub unterschied.

"Wir waren absolut verblüfft", sagt Becker. "Was in diesen kleinen Buckyballs war, war eine außerirdische Signatur."

Als nächstes gelang es Becker, Fullerenmoleküle direkt aus Meteoriten zu isolieren. Ermutigt, dass sie einen neuen Weg gefunden hatte, um die Auswirkungen von Ereignissen zu verfolgen, schloss sie sich mit dem Geochemiker Robert Poreda von der University of Rochester in New York an, der geholfen hatte, die Technik zu entwickeln, mit der gefangene Fullerengase gefunden werden können, um an den Orten mit Massensterben nach Buckyballs zu suchen . Zuerst fanden sie einige an der KT-Grenze. Dann fanden sie einige in der PT, in Felsen aus dem Abschnitt Meishan und an einem anderen Ort namens Sasayama in Japan. In der ersten von mehreren kontroversen Publikationen berichteten Becker und ihre Kollegen, dass die PT-Fullerene eingeschlossene Helium- und Argongase mit außerirdischen Zusammensetzungen enthielten. Beispielsweise ist der Heliumgehalt der Sasayama-Fullerene mehr als 50-fach höher als der Hintergrund.

"Es scheint also, dass an der PT-Grenze [extraterrestrische] Fullerene an die Erde geliefert wurden, möglicherweise im Zusammenhang mit einem Kometen- oder Asteroideneinschlag", schlussfolgerten Becker und ihre Kollegen. "Unsere Ergebnisse stimmen mit jüngsten paläontologischen Studien überein, die jetzt auf ein sehr schnelles Aussterben hindeuten."

Beckers Fullerene-Bericht erhielt vorsichtiges Lob. Die Vorstellung, dass außerirdische Gase in mikroskopisch kleinen Kohlenstoffkäfigen für Millionen und sogar Milliarden von Jahren eingeschlossen sind, belastet zwar die Glaubwürdigkeit, vor allem, wenn man sich die Kraft der Auswirkungen vorstellt, die sie angeblich ausgelöst haben. Aber als Beckers Arbeit erschien, brauchten die Einwirkungsgeologen dringend alternative Tracer. Ihre beiden Favoriten aus den KT-Tagen - Iridiumspitzen und geschockter Quarz - hatten sich in keinem belastenden Überfluss in den Felsen gefunden, der mit anderen Massensterben verbunden war. Also Fullerene aus dem Weltall? Warum nicht? "Sie sahen in Bezug auf die Signatur eines Aufpralls wie ein möglicher Gewinner aus", sagt Rampino, Mitautor des ersten Berichts.

Zwei Jahre später veröffentlichten Becker und der Geochemiker Asish Basu von der University of Rochester einen weiteren Artikel mit noch unkonventionelleren Beweisen für eine permische Wirkung. Beckers Gruppe behauptete, Dutzende von tatsächlichen Meteoritenfragmenten in Gesteinen von der PT-Grenze in der Antarktis gefunden zu haben. Diese Beweise sind unkonventionell, da meteoritische Überreste so leicht zu Staub werden. Hätten sie es irgendwie vermieden, beim Einschlag verbrannt oder pulverisiert worden zu sein, wären sie in einem Jahr starken Regens zerfallen - lange bevor geologische Prozesse sie in einheimisches Gestein falten könnten. Weniger als ein halbes Dutzend Meteoritenfragmente wurden weltweit in Gesteinsschichten als intakt befunden.

Beckers Fragmente sind intakt und nicht verwittert, obwohl sie angeblich eine Viertelmilliarde Jahre alt sind. „Die Meteoritenfragmente. . . sind so gut erhalten, dass ihre Erhaltung auf recht ungewöhnliche Umstände zurückzuführen ist “, räumt der Autor ein. Was sie jedoch betrifft, "wurden die beiden größten Massensterben in der Erdgeschichte an den Grenzen von KT und PT beide durch katastrophale Kollisionen mit chondritischen Meteoroiden verursacht."

Sieben Monate später veröffentlichte Science den Bericht Becker über die geplante Aufprallstelle. Diesmal beschrieben Becker, Basu und vier weitere Mitautoren einen U-Boot-Buckel namens Bedout High, der in Sedimenten des Ozeans 100 Meilen vor der Nordwestküste Australiens begraben ist. Der Geologe John Gorter von ENI Australia untersuchte dort Öl auf Öl, als er Ende der 1990er Jahre das Hochplateau auf einem seismischen Profil des Meeresbodens entdeckte. Becker hatte bis 2002 nichts von Gorters Fund erfahren, aber als sie ihn anrief, sagte er, er könne sich auch ihre Felskerne von oben und die Flanke des aufgebauten Bullaugen des Gebäudes bohren lassen. "Ich habe dort mein Heck gefunden und habe mir die Proben angesehen", sagt sie.

In diesen Proben des Meeresbodens berichtet das Team von Becker, dass es geschockte und geschmolzene Mineralien und Glas fand, die nur durch die intensive Hitze und den Druck eines Bolides oder eines meteorischen Absturzes erzeugt werden konnten. Die Forscher datierten eines der Mineralkörner und bekamen eine vertraute Anzahl: 250 Millionen, geben oder nehmen Sie einige Millionen. Sie sagen, ein Schwerkraftmodell des Standortes, eine Art topografische Karte der vergrabenen geologischen Strukturen, sieht dem Schwerkraftmodell von Chicxulub, der KT-Aufprallstruktur, sehr ähnlich. Becker und sein Unternehmen sagen, dass die Anzeichen der Auswirkungen bei Bedout genug sind, um eine weitere Überprüfung zu rechtfertigen. Und sie bekommen es.

Vielleicht liegt es daran, dass keiner ihrer Mitautoren Nobelpreisträger ist. Vielleicht liegt es daran, dass sie und ihre Kollegen die einzigen sind, die wissen, wie sie ein Fullerene finden können. Vielleicht liegt es daran, dass Beweise für ein viermal älteres Aussterben als das KT so viel schwieriger zu finden und zu interpretieren sind. Aus welchem ​​Grund auch immer, Beckers neueste Zeitung - "so spektakulär und nervig für manche Leute wie die Alvarez-Zeitung in den achtziger Jahren", sagt sie, ist nicht besser als dieses historische Beispiel. Es sei denn, es gibt keine Anzeichen für eine eventuelle Akzeptanz - selbst von einem früheren Mitautor und Fan der Impakttheorie.

"Die Daten sind nicht eindeutig 250 Millionen Jahre, die entsetzten Mineralien sehen nicht aus wie erschütterte Mineralien, und die Schwerkraftanomalie sieht nicht aus wie die Schwerkraftanomalie, die Sie durch einen Einschlag bekommen würden", bemerkt Rampino. "Es gibt keinen Hinweis auf einen Krater, geschweige denn einen Krater dieser Zeit."

Die Kritiker von Becker haben ihre Missstände in ätzenden Briefen an die Wissenschaft weitergeleitet . Eine Gruppe, die vom britischen Sedimentologen Paul Wignall von der University of Leeds angeführt wird, schreibt über die Untersuchung von Gesteinen aus Beckenablagerungen, die 600 Meilen südlich von Bedout liegen. „Im Kern auf keinem Niveau. . . Gibt es Beweise für eine Schicht Auswirkungseffekt oder einen Tsunamit “, behaupten die Autoren. Das Team von Becker antwortet, dass der Kern von Wignall nicht einmal Material von der Perm-Trias-Grenze umfasst. Eine andere Gruppe unter Leitung des Geochronologen Paul Renne vom Berkeley Geochronology Center in Kalifornien stellt fest, dass die Gravitationskarte von Bedout keinerlei Ähnlichkeit mit einer anderen bestätigten Aufprallstelle namens Vredefort hat. Becker gibt zu, dass ihre Schwerkraftsignatur etwas unregelmäßig ist: In der Bildunterschrift der Karte nennt sie sie "erheblich reduziert und gedämpfter" als Chicxulub. Sie sagt jedoch, dass der Hinweis auf Vredefort, der auf der Oberfläche der südafrikanischen Wüste deutlich sichtbar ist, nur zeigt, wie irrational ihre Kritiker geworden sind: „Einen Krater, der an der Oberfläche liegt, mit etwas vergleichen, das begraben liegt weniger als vier Kilometer Müll? Gib mir eine Pause. Ich meine hallo!"

Renne und andere Ermittler behaupten auch, dass Beckers angeblich geschockte Mineralien nicht die verräterischen Muster von durch Einwirkung hervorgerufenen Merkmalen aufweisen: schmale, parallele Bänder, die sich in verschiedenen Winkeln durchkreuzen, wie ein mikroskopisches Tartangewebe. Rampino sagt, die Gruppe von Becker bietet nichts, was beinahe so überzeugend ist wie die schockierten Mineralien, die in den KT-Grenzen auf der ganzen Welt in den Jahren nach dem Durchbruch von Alvarezes gefunden wurden. Er erinnert sich immer noch an den Tag im Jahr 1983, als er bei einem Meeting die ersten KT-Schocks mit Quarzglas sah. „Ich bin den Flur hinuntergegangen, um es zu sehen, und bin überzeugt zurückgekommen“, erinnert er sich. "Wenn es in Beckers Papier so ein Bild gegeben hätte, wären diese Fragen überhaupt nicht aufgetaucht."

Weitere Fragen betreffen Beckers Prallglas, von dem Renne und andere glauben, es könnte vulkanisch sein. In einer kürzlich durchgeführten Online-Analyse behauptet der Erdwissenschaftler Andrew Glikson von der Australian National University, dass Bedout wahrscheinlich nur ein begrabener, ausgebrannter Vulkan ist. Die Ölsucher, die ursprünglich die Bedout-Kerne sammelten, nahmen ebenfalls an, dass die Gesteine ​​vulkanisch waren. Aber alle dachten, Chicxulub sei auch ein Vulkankrater, sagt Becker, bis Tests Ende der achtziger Jahre das Gegenteil bewiesen haben.

"Es ist tektonisch und geologisch unmöglich, dass es [ein Vulkankrater] ist", behauptet sie. "Zu der Zeit, als sich dieses Ding bildete, befand sich es mitten in einem Becken, das sich nicht in der Nähe einer Subduktionszone befand - es war bei weitem nicht die geologische Aktivität, die einen Vulkan bilden würde."

Sogar die einstmals warm angenommenen Fullerentracer wurden angegriffen, weil der Geochemiker Ken Farley von Caltech in Pasadena in Meihan-Gesteinen kein Helium gefunden hatte, als er versuchte, Beckers Arbeit zu replizieren.

"Niemand kann ihre Ergebnisse reproduzieren", sagt Melosh, der behauptet, dass Beckers Mittel zur Isolierung von Fullerenen auch zu deren Synthese verwendet werden könnten. "Möglicherweise täuscht sie sich selbst, weil sie die Fullerene macht, die sie entdeckt."

Zu jeder dieser Anklagen hat Becker ausführliche und temperamentvolle Retorten. Sie weist darauf hin, dass Farley beispielsweise nicht die gleichen Meishan-Gesteinsproben untersuchte, die er selbst gemacht hatte, und dass er in der Masse nach Helium suchte, anstatt zuerst Fullerene zu isolieren und dann nach darin eingeschlossenen Gasen zu suchen. "Wir haben jeden, der uns verfolgt, weil es ein spektakulärer Anspruch ist", sagt Becker. „Sie fühlen sich bedroht. Warum sonst würden sie solche absurden Aussagen machen? "

An diesem Punkt ist es vernünftig, sich zu fragen, wie ein außerirdischer Bolide von der Größe des Mount Everest in den Planeten pflügen könnte, ohne eine eindeutige Spur zu hinterlassen. Die Antwort ist zum Teil, dass 250 Millionen Jahre Wärme und Druck Steinschäden verursachen können. Der Meeresboden beispielsweise wird alle 200 Millionen Jahre auf einem tektonischen Förderband recycelt, wodurch alle Anzeichen von Störungen beseitigt werden. Bedout liegt direkt vor der Küste auf einem Kontinentalschelf; Andernfalls wären seine Merkmale - ob vulkanisch oder außerirdisch - Geschichte. Selbst diese relativ stabile kontinentale Kruste erodiert, senkt, erhebt sich und verformt sich im Laufe der Jahrtausende und verdeckt so ihre ursprüngliche Miene.

So können Wissenschaftler epochale Ereignisse aus fast unergründlichen Überresten rekonstruieren. Retallack und andere haben zum Beispiel einen Iridium-Blip an der PT-Grenze gefunden, aber dieser ist ein Zehntel so groß wie die Iridiumspitze, die von den Alvarezes und anderen an der KT gemeldet wurde. Dies könnte einen bescheidenen Meteoriten implizieren, der nicht groß genug ist, um ein weltweites Aussterben zu verursachen. Aber einige Meteoriten enthalten sehr wenig Iridium, und Kometen, die zumeist aus Eis bestehen, haben keine. Wenn ein Impaktor im tiefen Ozean landete, würde er auch keinen schockierten Quarz erzeugen, da der Meeresboden weniger Quarz enthält als kontinentale Kruste. Wenn ein königlicher Komet im tiefen Ozean landet, wäre es, als würde man einen Mann mit einem Eiszapfen erstechen: ein Mord mit einer Waffe, die verschwindet.

Es gibt andere Verdächtige. Eine davon ist die sibirische Falle, ein Millionen Jahre langer Vulkanausbruch, der fünf Zeitzonen Russlands mit Basaltlava überflutete, die mehr als eine Meile tief war. Im Laufe des letzten Jahrzehnts hat die immer raffiniertere Datierung des alten Basalts gezeigt, dass das Lava-Bett etwa so alt sein könnte wie das Aussterben, und neuere Studien haben gezeigt, dass es doppelt so viel Fläche abdeckte, wie bisher angenommen wurde. „Zu wissen, dass diese Provinz wahrscheinlich doppelt so groß war, als wir dachten, hat einen viszeralen Effekt“, sagt Renne. "Wir blicken einer der bedeutenden Übereinstimmungen [der PT-Grenze] direkt ins Gesicht."

Ein Millionenjähriger Ausbruch könnte massive Wolken aus schwefelhaltigen Gasen und Kohlendioxid freisetzen. „Es wäre wahrscheinlich nicht viel Spaß gemacht zu atmen“, sagt Renne. Die Oxidation von Kohlenschichten unter dem Magma könnte ebenfalls Methan freisetzen. Der Schwefel könnte Ströme von saurem Regen erzeugen, das Kohlendioxid und Methan könnten zu einer schnellen Erwärmung des Treibhauses führen und das Leben auf der Erde wäre vielleicht eine Zeitlang nicht lebenswert gewesen.

Die Sibirian Traps-Hypothese war ein Favorit unter den permianischen Experten, wenn die Impakt-Theorie in schwierigen Zeiten steckt. Es wurde sogar spekuliert, dass die Ausbrüche durch einen Aufprall verursacht wurden. Aber niemand hat einen überzeugenden Mechanismus für einen durch Aufprall hervorgerufenen Ausbruch beschrieben, insbesondere nicht für eine Million Jahre. Einige Geologen fragen sich nun, ob die Ausbrüche katastrophal genug gewesen sein könnten, um ein globales Aussterben zu erklären. Basaltische Ausbrüche sind mild wie in Hawaii, nicht spektakulär wie der pyrotechnische Mount Saint Helens.

"Es gibt keine großen Explosionen", sagt Melosh. "Es ist sehr schlimm, wenn Sie zufällig direkt unter der Lava sind." Was das Auslöschen des Lebens an anderen Orten auf dem Planeten angeht, "denke ich nicht, dass es genug ist."

Sicher ist das einzige Element des permischen Mysteriums, dass etwas von 9 von 10 Arten das Leben forderte. Die fossile Signatur des Permian ist nach wie vor das einzige offensichtliche Signal dessen, was vor 250 Millionen Jahren zurückgegangen ist, aber es widersteht auch der Entschlüsselung. Die neuesten Erkenntnisse von Ward sind ein typisches Beispiel: Obwohl sein Bericht aus dem Jahr 2000 über südafrikanische Pflanzenfossilien Anzeichen einer abrupten Ausrottung an der PT-Grenze zeigte, deutet seine neue Analyse von Tierfossilien darauf hin, dass ein schrittweises Aussterben dem endgültigen Ausbruch von Todesopfern vorausging.

"Verschiedene Organismen reagieren unterschiedlich auf verschiedene Belastungen. Wenn Sie also die Abfolge der Sterblichkeit kennen, könnten Sie die Abfolge der Ereignisse in den Griff bekommen", sagt Renne. Leider sind die derzeitigen Datierungsmethoden nicht genau genug, um die genaue Reihenfolge zu bestimmen, in der die Arten aus dem Fossilienbestand verschwinden.

Es scheint sicher, dass dem Aussterben eine außergewöhnlich lange Erholung (Überlebensintervall) von mindestens 4 Millionen Jahren folgte. In dieser Zeit zeige der Fossilienbestand, dass eine Handvoll Pflanzen und Lebewesen ein Leben lang hielt: bescheidene Dinge wie Muscheln, "die sich gut für das Leben in miesen Umgebungen eignen", sagt Erwin. Benton zufolge würde es 100 Millionen Jahre dauern, bis der Planet die Biodiversität wiedererlangt hatte, die er vor den Perm-Krisen hatte.

Was dann folgt, erinnert seltsam an Lyells zweifelhafte Vorstellungen von der Wiederbelebung der ausgestorbenen Formen. Paläontologen haben eine Reihe von Pflanzen und Tieren dokumentiert, die am Ende des Perms verschwinden, Millionen von Jahren verschwunden sind und in der mittleren Trias wieder auftauchen. Sie nennen diese Lazarus-Arten.

Es ist schwierig, eine überzeugende Theorie des Massenaussterbens um solche Daten herum aufzubauen. "Ich denke, es war definitiv eine Auswirkung", sagt Retallack, "aber ich denke nicht, dass es notwendigerweise das Aussterben verursacht hat." Stattdessen stellt sich Retallack vor, dass die Auswirkung Methan freigesetzt hat, das im Meeresboden gespeichert wurde, als es traf. Das Methan erstickte im Wesentlichen das Leben. "Die tatsächliche Art des Todes hätte einen blutverschmutzten, schaumigen Auswurf ausgehustet", sagt Retallack.

Rampino erkennt in solchen Szenarien einen Hinweis auf Verzweiflung. "Die Suche wird von den Standard-Charakteren erweitert", sagt er. „Sie ziehen Verdächtige von der Straße. Es wäre so viel einfacher, wenn wir einfach einen großen Krater im Boden oder einen großen, rauchenden Vulkan finden könnten. “

Aber Renne trauert nicht um den Verlust der Impakttheorie oder um irgendeine andere Erklärung für die Biokatastrophe. "Warum sollte jedes größere Aussterben dieselbe Ursache haben?", Sagt er. "Es wäre einfach zu aufgeräumt."

An der heutigen PT Impact-Theorie ist nichts aufgeräumt. „Alle warten auf ein Ende der Geschichte“, sagt Becker.

Nun, nicht alle. Einige Veteranen der Massenvernichtungswunde, die nach 15 Jahren unfruchtbaren Krieges an der Grenze zu Perm müde sind, werfen in die Kelle.

"Ich habe das PT-Feld in den 1990er-Jahren wirklich genossen", sagt Retallack. „Dann hat es Spaß gemacht. Jetzt gilt es, Namen zu nennen und Bestürzung. Ich schätze nicht die Art von Debatten, die von jetzt an weitergehen werden. Ich beabsichtige nicht, weitere Studien über Impact Tracer durchzuführen. “Er sagt, er würde eher Paläozoikum-Paläosole studieren - wirklich, wirklich alten Schmutz.

Doug Erwin hat ein Buch in der Presse, das sich mit dem Perm-Problem befassen wird. Als er 1993 sein erstes Buch über das Aussterben schrieb, interessierten sich nur wenige seiner Kollegen. Dann „wurde jeder, der sich Sorgen über das Aussterben von KT machte, gelangweilt und beschloss, zur PT zu gehen“, sagt er. Jetzt ist es einfach zu voll, um Spaß zu machen. Rampino stimmt zu: „Man muss eine Zahl nehmen, um eine Grenze zu studieren. Es ist, als würde man in ein Lebensmittelgeschäft gehen. “

Die Spieler, die sich noch im Spiel befinden, können sich auf weitere Feuerwerke im Laufe des Jahres freuen, wenn Ergebnisse einer von der NASA finanzierten Anstrengung zur Verifizierung der Ergebnisse von Becker veröffentlicht werden. Im vergangenen Herbst schickte das NASA-Programm Erwin, Becker und Frank Kyte, einen Geologen an der UCLA, zur Meishan-Abteilung in China, wo sie vor Ort und persönlich entscheiden konnten, welche Steine ​​sie analysieren und wie sie verteilt werden sollen. Die Gesteine ​​wurden zur unabhängigen Prüfung auf mehrere US-Laboratorien verteilt.

"Die Expedition für eine endgültige Probenahme ist genau das, was wir brauchen", sagt Melosh.

Und so wird die Krise in der endpermianischen Wissenschaft noch eine Weile andauern und Karrieren fordern und den Ruf des Staates zerstören. Es bleibt abzuwarten, ob Luann Becker und ihre mutmaßliche Wirkung Überlebende, Opfer oder eine dieser geheimnisvoll auferstandenen Lazarus-Arten sein werden.


Die ersten fünf Aussterben

Ordovizier vor 440 Millionen Jahren; ausgerottete kleine Organismen, die auf dem Meeresgrund lebten.

Devonian vor 365 Millionen Jahren; verursachte den Verlust von Korallenriffen und kleinen Meereslebensformen.

Permian vor 250 Millionen Jahren; mehr als 90 Prozent der Meerestiere wurden ausgerottet und die Abstammung von Vierfüßern an Land drastisch beeinträchtigt.

Trias vor 210 Millionen Jahren; mehr als ein Fünftel der Tierrassen an Land und im Meer getötet.

Kreide vor 65 Millionen Jahren; dezimierte nichtavianische Dinosaurier sowie maritime Reptilien und zahlreiche Arten von Meeresorganismen.


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Vergütung?

Vergütung?

Es gibt eine weit verbreitete Vorstellung, dass sich Hurrikanbecken auf der ganzen Welt abwechselnd aktive und inaktive Jahre haben. Es ist zum Beispiel in dieser NOAA-Pressemitteilung von 2005 verkörpert, dass eine langsame Saison für den Ostpazifik erwartet wird: "Es gibt tendenziell einen Wippeffekt zwischen den Hurrikanzeiten des Ostpazifiks und des Nordatlantiks", sagte Jim Laver, Direktor des Climate Prediction Center der NOAA in Camp Springs, Md.

Wissenschaft: Zu schnell wachsen?

Wissenschaft: Zu schnell wachsen?

Unter Wissenschaftlern ist die Auffassung weit verbreitet, dass wir in einer Zeit unablässigen Wachstums in Bezug auf die Anzahl der veröffentlichten wissenschaftlichen Veröffentlichungen leben. Viele sagen, dass die Quantität auf Kosten der Qualität zugenommen hat: Die Leute veröffentlichen „irgendeinen alten Müll“ oder teilen ihre Arbeit in so viele Papiere wie möglich auf, getrieben von der Publish-or-Perish-Kultur der modernen Wissenschaft. Aber ist d