• Friday March 22,2019

Versteinerte Mikrobe in 200 Millionen Jahre altem Leech-Kokon gefunden

Wenn Sie Ihren Körper schützen möchten, damit Wissenschaftler ihn in Millionen von Jahren ausgraben können, gibt es ein paar Standardmethoden. Sie könnten in Sediment vergraben werden, so dass Ihre Knochen und andere harte Gewebe zu steinernen Fossilien werden. Sie könnten in den Saft eines Baumes geraten, der Ihren Körper schließlich in prächtigen Bernstein untergehen lässt. Oder wenn das etwas zu auffällig ist, versuchen Sie, sich in den Kokon eines Blutegels zu kuscheln.

Blutegel und Regenwürmer scheiden Kokons aus Schleim aus und legen ihre Eier hinein. Nach einigen Tagen härtet der Schleim zu einer harten Schutzkapsel aus, die bemerkenswert resistent gegen Temperaturänderungen und chemische Angriffe ist. Diese Kokons versteinern sich sehr gut, und Paläontologen haben viele von prähistorischen Blutegeln gefunden, die bis in die Triaszeit zurückreichen, als Dinosaurier zum ersten Mal auftauchten.

Für Benjamin Bomfleur von der University of Kansas sind diese Kokons eine Goldgrube an Informationen aus der Vergangenheit. In einem 200 Millionen Jahre alten Exemplar hat er die Überreste einer mikroskopisch kleinen Kreatur gefunden, die normalerweise nicht zu versteinern wäre. Im Kokon des Blutegels fand es einen Weg in die Gegenwart.

Es ist ein Bewohner von Cocoon, ein Ciliat, einer aus einer Gruppe von mikroskopisch kleinen einzelligen Lebewesen, die weltweit im Wasser gefunden werden. Die Ciliaten haben ein stolzes wissenschaftliches Erbe. Der erste wurde 1674 von Anthony van Leeuwenhoek, dem Vater der Mikrobiologie, gesehen, der ihn mit seinen handgefertigten Mikroskopen untersuchte. Es wurde dann 1767 von Carl Linné, dem Vater der Taxonomie, benannt, der es Vorticella nannte.

Vorticella sieht aus wie eine umgekehrte Glocke, die mit einem langen Stiel an Oberflächen befestigt wird. Der Stiel kann sich schnell aufwickeln, um sich in der Glocke aufzuwickeln, die sonst im offenen Siebteilchen aus Wasser sitzt. In seltenen Fällen kann es seinen Stiel abbrechen und frei herumschwimmen. Van Leeuwenhoek beschrieb es als "Glockentierchen", und Bomfleurs Papier nennt es hilflos "Glockentier". Dieser Name führt zu Verwirrung - Ciliaten sind Protozoen und gehören zu einem völlig separaten Königreich des Lebens der Tiere.

Wir wissen so viel, aber auch sehr wenig darüber, wie sie sich entwickelt haben. Das liegt zum Teil daran, dass Ciliaten einen weichen Körper haben und keine der harten Komponenten wie Knochen und Zähne, die sich gut versteinern. Damit verbinden sie sich mit der Mehrheit des Lebens auf diesem Planeten, dessen schwache Körper nach ihrem Tod verschwanden und eine große Lücke im Fossilienbestand hinterließen. In den sehr seltenen Fällen, in denen Wissenschaftler uralte Überreste solcher matschiger Lebensformen vorfinden, liegt es daran, dass sie in „Erhaltungsfallen“ geraten sind - Dinge wie Baumsaft, der sie schnell vor dem Zerfall ihrer Zellen einschließt.

Der Kokon eines Blutegels ist eine solche Falle. Bomfleur sah sich mehrere solcher Kokons an, die 2005 aus einem Kohleflöz unter einem antarktischen Berg gesammelt worden waren. Sie ähneln denen des modernen medizinischen Blutegels, sind aber etwa 200 Millionen Jahre älter.

Und in der Innenwand fand Bomfleur eine Mikrobe, die „in jedem beobachtbaren Detail mit dem lebenden Vortilella übereinstimmt“. Sie hat denselben glockenförmigen Körper, denselben gewundenen Stiel und denselben großen C-förmigen Kern. Es ist jedoch schwierig, es genau zu klassifizieren, da viele moderne Ciliaten wie Vorticella aussehen. Aber es ist definitiv ein Ciliat, und einer der wenigen, die im Fossilienbestand gefunden wurden. In der tiefen Vergangenheit verankerte er sich an der Wand eines frisch abgelagerten Kokons und wurde eingeschlossen.

Bomfleur glaubt, dass Blutegel-Kokons eine wertvolle Quelle für anderes weiches prähistorisches Leben sein könnten. Tatsächlich enthielten andere Exemplare andere einzellige Kreaturen und einen Kreide-Wurm. Sie sind nicht so schön wie ein Stück Bernstein, aber sie sind nicht weniger wertvoll.

Referenz: Bomfleur, Kerp, Taylor, Moestrup & Taylor. Trias-Blutegel-Kokon aus der Antarktis enthält fossile Glockentiere. PNAS //dx.doi.org/10.1073/pnas.1218879109


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